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The etymology of *puluq, at last

In Sagart (2008), a modification of the phylogeny in Sagart (2004), I set up a Puluqish group of Austronesian languages including all of PMP, all of Kra-Dai, plus three southern Formosan languages: Amis, Puyuma and Paiwan. This group is defined by the innovation *puluq for ‘ten’ (note: I will soon describe more Puluqish innovations on this blog). This analysis is in contrast to the standard view (eg, in Blust’s phylogeny) that *puluq existed in PAN. I was not able, at the time, to explain how *puluq arose.

The etymology of *puluq ‘ten’ can now be given. Amis has a root /poloʔ/, orthographic polo’ < *puluq, which occurs in all Amis dictionaries. Below I discuss three forms in Namoh’s large (Central) Amis-English dictionary (Namoh 2013), where the most detailed information can be found:

  • si-polo’ 因分離而獨居,或分家 ‘living alone or separated due to separation’
  • ma-sipolo’. 分離,分闊,分居,單身,未婚 ‘separate, split, separation, single, unmarried’. Example sentence: Milaliw ko fafahi ni Kuraw, saka masipolo’ ciira i matini. 古饒的妻子昨天離家出走,所以他現在是單身 ‘Kuraw’s wife left home yesterday, so he is now single’
  • ma-si-polo’-ay (deverbal noun out of ma-sipolo’). 寡婦,搞婦,穌夫。單身 ‘widow, widower; single person’.

The Amis affixes ma- (stative) and -ay (nominalizing) are well-known. masipolo’ is a stative verb based on sipolo’; masipolo’ay is a deverbal noun based on masipolo’. It is not entirely clear what the function of si- in sipolo’ is. There is a prefix si- in Amis with existential or possessive meaning ‘have, be’.  In the English index at the end of Namoh’s dictionary,  polo’ is isolated and given the gloss  ‘separated from and left alone’.

While the function of si- in si-polo’ could be clearer,  based on the  gloss given by Namoh it is easy to see how polo’ could be put to use in counting numbers ten and above: the meaning ‘separate from and leave alone’  adequately describes  the mental operation of separating n sets of ten objects and putting them aside before adding the remainder.  To illustrate with an extremely hypothetical example, a proto-Puluqish numeral expression duSa puluq lima (two-put aside-five) would be interpretable as  25, ‘two [sets of ten] put aside, [plus] five’.

A consequence of the present etymology is that in proto-Puluqish, ‘ten’ must have been not *puluq, but *sa-puluq with *sa-, the short form of the PAN numeral *isa/*esa ‘one’, preceding *puluq: ‘one (set of ten) put aside’.  Paiwan (Sagaran dialect, recorded by Hsiou-Chuan Chang) tapuluʔ  ‘ten’  directly reflects proto-Puluqish *sa-puluq. *sa-puluq is also the form that can be reconstructed for PMP (Blust’s Austronesian comparative dictionary). In Kra-Dai, Ostapirat (2004) reconstructs Proto-Hlai *apu:c, where *p reflects an earlier (Proto-Kra-Dai) pl- cluster (the apparently discrepant final *c is discussed here).  The vowel *a before the string *pu:c appears to reflect the *a in proto-Puluqish *sa-. As reconstructed by Ostapirat, proto-Hlai occasionally retains the first vowel of Austronesian words, but never the consonant before that vowel: proto-Hlai *ata A < *maCa ‘eye’, aka:i C < *Caqi[] ‘excrement’, *ura:ŋ A < *qudaŋ ‘shrimp’,  utu A ‘head louse’ < *quCuH2, *ipan < *nipen or *lipen ‘tooth’ etc.

Thus proto-Puluqish *sa-puluq is an adequate source of the Paiwan, proto-Malayo-Polynesian and proto-Hlai words for ‘ten’. Lack of *sa- in Amis and Puyuma puɭuʔ and polo’ is due to a simplifying innovation: there was no need for *sa- after the meaning ‘ten’ became entrenched with *puluq and the original semantics were lost. This innovation should be added to the six shared innovations of Amis and Puyuma (a.k.a ‘northern Puluqish’) described here.

I am not aware of cognates of polo’ with semantics related to ‘separated, put aside’ outside of Amis. It is perhaps significant that the lexical source of the Puluqish word for ‘ten’ comes from a Puluqish language.  If *puluq was a PAN word, that would be a coincidence.


Namoh, Rata. 2013. O Pidafo’an to Sowal Misanopangcah [dictionary of the Amis language]. Taipei: Nan t’ien.

Ostapirat, Weera. 2004.  Proto-Hlai sound system and lexicons. in: Ying-ching Lin, Fang-min Hsu, Chun-chih Lee, Jackson T.S. Sun, Hsiu-fang Yang and Dah-an Ho (eds), Studies in Sino-Tibetan languages, papers in honor of Professor Hwang-cherng Gong on his seventieth birthday, 121-175. Nankang: Institute of Linguistics, Academia Sinica.

Sagart, L. (2004) The higher phylogeny of Austronesian and the position of Tai-Kadai. Oceanic Linguistics 43,2: 411-444.

Sagart, L. (2008) The expansion of setaria farmers in East Asia: a linguistic and archaeological model. In Sanchez-Mazas A, Blench R, Ross M, Peiros I, Lin M, eds. Past human migrations in East Asia: matching archaeology, linguistics and genetics, 133-157. Routledge Studies in the Early History of Asia, London: Routledge.

Cite this post as: Laurent Sagart, "The etymology of *puluq, at last," in Sino-Tibetan-Austronesian, 22/03/2020, https://stan.hypotheses.org/592.

Subgrouping Puluqish 1: lexical innovations of Amis and Puyuma

Amis and Puyuma are two languages of south-eastern and eastern Formosa. In Blust’s Austronesian subgrouping (Blust 1999) they belong to different primary branches of the AN family: Amis to his East Formosan branch, along with Siraya (a west coast language), and the north Formosan languages Kavalan, Basay and Trobiawan; while Puyuma forms a branch unto itself. The ground for East Formosan is the alleged change of PAN *j, construed as a voiced palatalized velar stop, to *n. East Formosan requires at least one prehistoric migration. The phylogenetic study of Gray et al. finds no support at all for Blust’s East Formosan. Sagart (2004, 2015) argues that the PAN phoneme know as *j was a nasal so that the modern nasal reflexes are in fact a retention—which explains their discontinuous geographic distribution at the periphery of Taiwan. It is the nonnasal reflexes which are innovative—which fits well with their continuous geographical distribution in Taiwan.

In my phylogenetic scheme, which is based on the nested distribution of numerals 5-10 in Taiwan (Sagart 2008, modified from Sagart 2004), both Amis and Puyuma are Puluqish languages. Puluqish includes all Austronesian languages where the word for ‘10’ reflects *puluq. This subgroup also includes Paiwan, and, outside of Taiwan, Malayo-Polynesian and Kra-Dai languages. Within Puluqish, there is some evidence that Amis and Puyuma subgroup together, forming a northern puluqish group opposite southern puluqish, i.e. Paiwan+MP+KD. Here are six lexical innovations uniquely shared (afaik) by the two northern puluqish languages. The first two concern the numeral system.

  1. ‘one’ *sasay: Amis cacay ‘one’, Puyuma sasaya (< *sasay-a) ‘one’ (counting things). These forms reflect PAN *sa, short form of PAN *isa/esa ‘one’,  reduplicated, plus intrusive -y- inserted beween final -a in the word-base and the linker -a- following it. Thus Puyuma has ɖaɖua-ya ‘two’,  iwaiwa-ya ‘nine’, but ta-taɭu-a ‘three’, pitu-pitu-a ‘seven’, waɭu-waɭu-a ‘eight’ (all counting things);
  2. ‘ten’ *mukeCep. In both languages, inherited *puluq is attested only as the serial-counting word for ‘ten’. When counting human and non-human referents a reflex of *mukeCep is used: Amis moketep, Puyuma mukʈəp;
  3. ‘bone’ *ukak:  Amis ‘okak ‘bone’, Puyuma ukak ‘bone’;
  4. ‘cloud’ *kuCem ‘cloud’: Amis kotem ‘black cloud’, Puyuma kuʈəm ‘(big black) cloud’ (mi-a-kuʈəm ‘big black clouds promising rain’);
  5. ‘activity, skill *Nemak: Amis dmak ‘an activity, a happening; the things one does; to move’ (Fey); ‘activity, affair, business; to move; situation’ (Namoh); Puyuma lemak ‘know-how; skill’.
  6. hat’ *kabuŋ: Amis kafoŋ ‘hat; anything worn on the head’ (Fey); Puyuma kabuŋ ‘hat’, mi-kabuŋ ‘wear a hat’ (Cauquelin).


Blust, R. (1999) Subgrouping, circularity and extinction: some issues in Austronesian comparative linguistics. In: Elizabeth Zeitoun and Paul Jen-kuei Li (eds.) Selected Papers from the Eighth International Conference on Austronesian linguistics, 31-94. Taipei: Institute of Linguistics (preparatory office).

Sagart, L. (2004) The higher phylogeny of Austronesian and the position of Tai-Kadai. Oceanic Linguistics 43,2: 411-444.

Sagart, L. (2008) The expansion of setaria farmers in East Asia: a linguistic and archaeological model. In Sanchez-Mazas A, Blench R, Ross M, Peiros I, Lin M, eds. Past human migrations in East Asia: matching archaeology, linguistics and genetics, 133-157. Routledge Studies in the Early History of Asia, London: Routledge.

Sagart, L. (2015) ‘East Formosan’ and the PAN palatals. Paper presented at the 13th International Conference on Austronesian Linguistics, Taipei, July 18-22, 2015.

Cite this post as: Laurent Sagart, "Subgrouping Puluqish 1: lexical innovations of Amis and Puyuma," in Sino-Tibetan-Austronesian, 20/03/2020, https://stan.hypotheses.org/582.

Jean-Paul Demoule, l’indo-européen et la linguistique historique. A propos de l’ouvrage « Mais où sont passés les Indo-Européens ? »

Comme linguiste historique, je pratique la même linguistique que les indo-européanistes ; mais du fait que j’étudie des langues d’Asie, on ne saurait m’accuser de le faire au motif que je penserais que les locuteurs des langues indo-européennes sont les meilleurs des  hommes. La motivation des linguistes historiques n’est pas de fabriquer des mythes pour justifier la colonisation ou le nationalisme, mais de comprendre le passé. Telle est la tradition, d’abord indo-européaniste, qui mène de Leibniz à Franz Bopp, Rasmus Rask, Jacob Grimm, Michel Bréal, aux néo-grammairiens et à leurs adversaires Johannes Schmidt et Hugo Schuchardt; et à Saussure, Schrader, Meillet et bien d’autres actifs hier et  aujourd’hui.

Le livre de Jean-Paul Demoule “Mais où sont passés les indo-européens ?” (Seuil, 2014) contient des attaques de principe contre la linguistique indo-européenne. On trouvera sur les carnets de Thomas Pellard et Guillaume Jacques un catalogue d’erreurs diverses, factuelles ou conceptuelles  (ici, ici, ici, ici, ici, et ici). Au-delà de l’indo-européen, Jean-Paul Demoule est obsédé par l’idée que les arbres ne donnent pas une bonne représentation de l’histoire des langues (mais chacun sait que les arbres n’expriment que la circulation dans l’histoire d’une partie des matériaux d’une proto-langue, celle qui est la plus réfractaire à l’emprunt).  Il vitupère la paléontologie linguistique, dont il semble penser qu’aucun usage judicieux ne peut être fait. Il promeut l’idée autrefois avancée par Troubetskoï, selon laquelle le proto-indo-européen n’a pas existé en tant que langue réelle parlée par une population réelle, mais seulement en tant que convergence, jamais accomplie, entre des langues au départ différentes.

Jean-Paul Demoule n’est pas bien informé sur les linguistes historiques modernes (y compris ceux qui travaillent sur les langues indo-européennes) : ceux-ci possèdent dans leur grande majorité une vision universaliste des langues et des cultures. Il n’est pas bien informé non plus sur la linguistique historique moderne, qu’elle s’occupe de langues indo-européennes ou d’autres familles. Contrairement à ce qu’il croit, les linguistes historiques ne considèrent pas que les langues sont des capsules fermées navigant dans le temps et l’espace sans s’influencer les unes les autres. La description des faits de contact est un élément obligé de toute description de langue, et sa contribution à l’histoire des mêmes langues un thème essentiel des travaux en linguistique historique. Au cours des décennies suivant la dernière guerre, des centaines, voire des milliers de situations de contact entre langues ont été décortiquées, et les résultats de ces études résumés dans des livres, tels que celui de Thomason et Kaufman 1987 (que Jean-Paul Demoule cite, d’ailleurs).

Il est maintenant bien établi que les langues contiennent des matériaux divers, dont la résistance à l’emprunt (c’est-à-dire au transfert entre langues en contact) varie de façon spectaculaire. Pour schématiser, le vocabulaire dit ‘culturel’ (noms d’artefacts, de métaux, termes techniques, religieux ou philosophiques, légaux, économiques, poids et mesures etc.) s’emprunte extrêmement souvent : toute situation de contact entre langues inclut au minimum ce genre d’emprunts. Les changements dans l’ordre des mots (par exemple entre le verbe et son sujet) induits par contact ne sont pas rares ; au nombre des éléments rarement empruntés, on compte le vocabulaire dit “de base”—il s’agit de notions communes à toutes les langues, en particulier les pronoms personnels je-tu, les nombres 1-2-3, les noms de parties du corps telles que main-oeil-tête, certains verbes tels que manger-mourir-aller. Quant à ce que les linguistes appellent la “morphologie flexionnelle” (pour l’indo-européen, les déclinaisons des noms et des adjectifs , ainsi que les conjugaisons des verbes) elle ne s’emprunte qu’extrêmement rarement : je n’en connais qu’une poignée de cas décrits dans la littérature. Guillaume Jacques en a cité trois (ici) ; on peut y ajouter la toute petite langue dite media lengua en Bolivie, dans laquelle des racines verbales espagnoles sont conjuguées comme des verbes quechua (ici).

Pour que les langues indo-européennes classiques partagent des conjugaisons verbales semblables non seulement formellement, mais dans leur substance phonétique, il est indispensable, sous l’hypothèse de convergence de Troubetskoï et Demoule, de supposer que cette conjugaison a été transférée de langue à langue au cours d’un ou plusieurs évènements de contact. De même pour la déclinaison des noms. Or les exemples de ce processus sont trop rares et soumis à des conditions trop exceptionnelles pour que l’explication soit plausible. Si Jean-Paul Demoule souhaite maintenir le contraire, il faut qu’il présente de nombreux cas de transfert de paradigmes flexionnels en situation de contact de langues. Que dire de plus ?

A l’ombre d’une critique bienvenue des dévoiements racistes de l’idée indo-européenne, le livre de Jean-Paul Demoule s’engage dans un autre débat, qui lui, n’a rien à voir avec l’indo-européen : il promeut implicitement l’idée que les processus culturels sont par nature diffus et en réseau, et n’impliquent pas de migrations ou d’expansions de populations. On songe au débat opposant un autre archéologue, Edward Terrell, aux partisans linguistes, archéologues et généticiens de l’idée selon laquelle les quelque 1280 langues austronésiennes proviennent d’une langue ancestrale parlée il y a entre 5000 et 6000 ans à Taiwan. Les arguments de Terrell dans une contribution de 2001 à Current anthropology (ici) sont semblables à ceux de Demoule, et les contributions des linguistes et archéologues (voir notamment la réponse de Peter Bellwood à la suite de l’article) semblables à nos objections.

Est-ce parce que les archéologues ne trouvent sous terre que les équivalents matériels des mots du vocabulaire culturel, que certains d’entre eux sont enclins à expliquer l’histoire uniquement en termes d’influences, de contacts et et de réseaux ? on ne trouve pas sous terre de conjugaisons, de pronoms personnels, ou de noms de parties du corps.


Thomason, S. G., and T. Kaufman (1987) Language contact, creolization, and genetic linguistics. Berkeley and Los Angeles: University of California Press.

Cite this post as: Laurent Sagart, "Jean-Paul Demoule, l’indo-européen et la linguistique historique. A propos de l’ouvrage « Mais où sont passés les Indo-Européens ? »," in Sino-Tibetan-Austronesian, 17/03/2018, https://stan.hypotheses.org/186.